Le climat hivernal rigoureux dans l'est des États-Unis pourrait être dû au réchauffement de l'Arctique

Sans contexte historique, il est facile de sur-interpréter un événement météorologique inhabituel, surtout lorsqu'il est frais dans votre esprit. En cette période de l’année aux États-Unis, cela signifie des coups de froid ou un temps inhabituellement chaud ainsi que les tempêtes qui les accompagnent. Sont-ils liés à notre climat changeant?

Il existe une proposition légitimement controversée. L'idée que le réchauffement de l'Arctique (et la réduction de la couverture de glace de mer) a rendu les hivers nordiques des latitudes moyennes «plus bizarres» a beaucoup attiré l'attention ces dernières années. Mais cela explique-t-il le temps dont vous vous êtes plaint la semaine dernière?

L'idée suggère que l'étrangeté est due au fait que l'Arctique se réchauffe plus rapidement que toute autre région, ce qui diminue légèrement la différence de température d'équateur à pôle. Un certain nombre de chercheurs pensent que cela peut amener le jet stream (qui sépare l'air polaire glacial de l'air plus chaud des latitudes moyennes) à devenir plus ondulé, permettant ainsi à l'air froid de se déverser plus fréquemment vers le sud. De l'autre côté de ces manoeuvres, l'air chaud sera aspiré vers le nord, dans des régions normalement glaciales.

De nombreux chercheurs ne sont toujours pas convaincus qu'il s'agisse d'un effet climatique, car ce comportement est naturellement très variable et pourrait vraisemblablement être influencé par d'autres facteurs. Jennifer Francis - l'un des principaux partisans de l'hypothèse de l'Arctique - s'est associée à Judah Cohen et Karl Pfeiffer pour publier une nouvelle étude sur les hivers américains. Le travail reconnaît soigneusement les désaccords et les inconnus, mais il trouve des conditions météorologiques intéressantes au cours des dernières décennies.

Les chercheurs travaillent avec des mesures complexes (mais particulièrement utiles) des conditions météorologiques. Pour la météo américaine, ils utilisent un indice qui calcule les coups de froid et les tempêtes de neige; cela ressemble un peu aux «degrés-jours de chauffage» que vous pouvez voir sur votre facture d’énergie. Pour l'Arctique, ils ont calculé les conditions de pression atmosphérique et de température moyennes au nord de 65 ° de latitude nord.

Les chercheurs ont comparé l'indice météorologique hivernal aux conditions de l'Arctique pour 12 villes, du Massachusetts à Washington (datant de 1950). Pour l'ouest des États-Unis (qui a souvent été le climat yin jusqu'au yang du nord-est), il n'y avait pas beaucoup de corrélation. Mais un lien fort était apparent dans l'est des États-Unis. Des pressions atmosphériques dans l'Arctique plus élevées et des températures plus chaudes ont été suivies par un hiver rigoureux dans l'est des États-Unis quelques jours plus tard.

(Il est important de noter que les tempêtes de neige n'indiquent pas des températures particulièrement froides, mais plutôt la présence de vapeur d'eau et des températures sous le point de congélation.)

L’application d’une version simpliste de l’indice météorologique hivernal au reste de l’hémisphère Nord montre que le lien est similaire entre l’Europe du Nord et l’Asie du Nord.

Cette connexion peut ne pas sembler être un choc, mais une des raisons pour laquelle il est intéressant est que les mesures de la pression atmosphérique et de la température dans l'Arctique ont toutes deux augmenté au cours des dernières décennies, en particulier à la fin de l'hiver. Dans le même temps, des régions comme le nord-est des États-Unis ont connu des conditions hivernales plus rigoureuses. Et c’est ce à quoi on pourrait s’attendre si le réchauffement de l’Arctique rend les hivers de latitude moyenne plus étranges.

L'attente la plus simple - et celle généralement montrée par les simulations sur modèles - est que les conditions hivernales devraient devenir plus clémentes à mesure que le globe se réchauffe. Mais ce n'est pas ce qui se passe à certains endroits. Ces schémas hivernaux contre-intuitifs pourraient simplement résulter de la variabilité naturelle due à des facteurs tels que la circulation dans l'océan Pacifique, ce qui rend difficile toute conclusion quant au rôle de l'Arctique.

Par exemple, les chercheurs ont tenté de répéter leur analyse sur deux périodes: 1950-1989 et 1990-2016. Après 1990, le réchauffement plus rapide dans l'Arctique est devenu évident. Donc, si le lien entre les conditions arctiques et les conditions hivernales aux latitudes moyennes était plus fort après 1990, cela conforterait l'idée que le réchauffement de l'Arctique est en cause.

Cependant, la corrélation entre les deux est réellement la plus forte avant 1990. Cela laisse aux chercheurs des conclusions prudentes. Bien qu’il existe un lien véritable à approfondir, ce type d’étude ne permet pas de savoir si l’Arctique est effectivement à l’origine de l’augmentation des hivers rigoureux dans l’est des États-Unis. Les auteurs décrivent leurs résultats comme «uniquement suggestifs». la connexion a du sens, mais cela ne suffit pas.

Si vous avez l'impression que l'est des États-Unis a récemment connu des conditions hivernales exceptionnellement rigoureuses, vous ne vous trompez pas. Mais que cela soit dû au réchauffement provoqué par l'homme dans l'Arctique ou à un facteur distinct n'est pas encore tout à fait clair.

Nature Communications, 2018. DOI: 10.1038 / s41467-018-02992-9 (À propos des DOI).