Une capsule temporelle linguistique en Amérique du Sud met en lumière la migration humaine

Le minuscule Suriname, le plus petit pays d'Amérique du Sud, dépasse largement son poids dans la diversité linguistique. De nombreuses personnes parlent le néerlandais, mais si vous y allez, vous entendrez probablement également l'hindi, le javanais, une variété de langues autochtones, le portugais, le cantonais et peut-être d'autres. Ce monde réel, situé dans un pays de moins de 600 000 habitants, est un vestige de l'histoire coloniale du Suriname.

Le langage qui permet à tout le monde de communiquer est le sranan. C'est un créole qui sert de capsule temporelle linguistique, capturant le bref mandat du Suriname en tant que colonie britannique avant que le territoire ne soit cédé aux Néerlandais en 1667. Ce statut de capsule témoin a permis à un groupe de chercheurs d'utiliser Sranan pour reconstituer les détails de la migration vers colonie d'Angleterre dans les années 1600. Leurs résultats montrent comment les artefacts culturels pourraient être utilisés pour suivre la migration humaine - et pourraient un jour aider les chercheurs à retracer les origines des personnes asservies.

Un fossile linguistique vivant

Les langues créoles apparaissent dans des situations relativement extrêmes, lorsque différents groupes de personnes se retrouvent dans un contact prolongé sans langue commune, comme dans une jeune colonie. Les gens utilisent des morceaux de langues différentes pour essayer de communiquer, et au fil des générations, ces langues «pidgin» en arrêt deviennent des langues humaines naturelles à part entière: les créoles.

Comme beaucoup de créoles célèbres, y compris son proche parent Gullah, le sranan est basé sur l'anglais, ce qui signifie que l'essentiel de son vocabulaire vient de l'anglais. Il contient également des mots pouvant être attribués au néerlandais et au portugais et un pourcentage infime pouvant être attribué aux langues africaines.

Anglais et Sranan ont beaucoup changé depuis le 17ème siècle. Mais d'une manière importante, Sranan est un «fossile linguistique», a déclaré Nicole Creanza, l'une des chercheurs impliquées dans l'étude Sranan. Dans un appel téléphonique avec Ars, elle a expliqué qu'il y avait une «impulsion d'influence anglaise» avant que les Néerlandais ne prennent le pouvoir et que la plupart des anglophones partent. En conséquence, l'anglais qui a influencé Sranan marque un point très bref dans le temps linguistique.

Pour étudier cette capsule témoin, André Sherriah et Hubert Devonish, deux linguistes de l'Université des Indes occidentales, ont fait équipe avec le psychologue Ewart Thomas et le biologiste intéressé par l'application de méthodes allant de la biologie aux langues. Leur objectif était de voir s'ils pouvaient regarder Sranan d'une nouvelle manière. Ils voulaient savoir si la forme des mots anglais introduits dans Sranan pouvait leur dire d'où venaient les colons en Angleterre.

Il est possible de poser cette question car il existe une quantité énorme de données sur les dialectes anglais. Ils ont longtemps fait l’objet d’études linguistiques - l’Enquête sur les dialectes anglais, menée auprès des populations rurales les plus âgées au milieu des années 1900, constitue un instantané détaillé des variations de l’anglais du début du XXe siècle. Par exemple, l’un des traits les plus évidents de l’accent anglais archétypal est qu’il est «non-photographique»: il ne prononce pas le r avec des mots tels que «voiture» et «burger», contrairement à de nombreux accents américains. Mais il existe en Angleterre de nombreuses variétés régionales qui sont en fait rhotiques, ce qui permet de les utiliser pour réduire les sources de la langue.

Les chercheurs ont rassemblé des données sur un grand nombre de caractéristiques comme celles-ci dans des dialectes de toute l'Angleterre et les ont comparées à des mots sranans contenant des indices sur la prononciation en anglais original, en essayant de déduire quels dialectes étaient présents dans le mélange qui a donné naissance à Sranan. . Leurs résultats suggèrent que la part du lion était attribuable à deux dialectes: l'un du sud-ouest de l'Angleterre, près de Bristol, et un autre du sud-est, dans l'Essex.

Traçage d'influences inconnues

Ce résultat n'était en réalité pas une grande révélation. Les archives historiques nous ont déjà indiqué d'où venait la majorité des Anglais se rendant au Suriname, et «de nombreuses enquêtes ont été menées sur les influences africaines et anglaises sur les créoles de l'Atlantique», a déclaré Devonish à Ars dans un courrier électronique.

Mais une grande révélation n'était pas le but. Il s'agissait de voir si cette nouvelle méthode statistique pourrait détecter de manière fiable les empreintes géographiques des personnes qui ont contribué à Sranan - à voir, a déclaré Creanza, si «nous pouvons utiliser les marqueurs culturels qui existent aujourd'hui pour dire quelque chose sur le passé».

Idéalement, une méthode comme celle-ci pourrait être utile pour aider à retracer les origines africaines des esclaves amenés aux Antilles. Les langues africaines ont fourni une part beaucoup moins importante du vocabulaire en créole et ont été moins étudiées que l'anglais. Mais il existe actuellement des chercheurs qui étudient les origines africaines des peuples des Amériques, ainsi que les langues africaines ayant contribué aux créoles qu’elles ont transmises. De telles méthodes, dit Creanza, pourraient avoir un rôle à jouer pour aider à préciser laquelle des hypothèses actuelles semble la plus probable.

Le document est "très frais et excitant", a déclaré Damian Blasi, qui a étudié les créoles et l'évolution de la langue, mais n'a pas participé à cette recherche. «Cela montre à quel point une collaboration réussie entre chercheurs en sciences humaines et en sciences peut permettre de mieux rendre compte d’un phénomène au-delà de ce qu’ils auraient pu réaliser individuellement.»

La "gamme de données qu'ils considèrent est impressionnante", a-t-il déclaré à Ars. Mais comme les langues coloniales ont généralement beaucoup contribué au vocabulaire des créoles, cette méthode basée sur le vocabulaire «n’a peut-être pas grand-chose à dire sur les autres langues qui jouent un rôle», at-il ajouté. "Pour moi, la question ouverte la plus excitante a trait à la grammaire ... pouvons-nous retrouver la même généalogie pour Sranan si nous examinons également les différences de grammaire des dialectes anglais, ou si les résultats pointent ailleurs?"

Sherriah et ses collègues ne sont pas en désaccord. ils sont prudents quant aux possibilités de traduire cette méthode en d’autres questions et dans d’autres contextes. Et comparer des formes historiques plus récentes de l'anglais et du sranan pour en arriver à des formes linguistiques centenaires n'est pas irréfléchi, a souligné Creanza. Il y a du travail à faire. Mais le travail fait comprendre pourquoi les créoles sont si fascinants d’abord, a déclaré Blasi: «Malgré les conditions défavorables dans lesquelles les créoles émergent, ils parviennent à acquérir et à préserver les caractéristiques linguistiques des langues parlées au moment de leur naissance. développement. C'est l'un des meilleurs cas que je connaisse de la capacité exceptionnelle des humains à apprendre et à transmettre un langage. "

Transactions philosophiques de la Royal Society B, 2018. DOI: 10.1098 / rstb.2017.0055 (À propos des DOI).