Une nouvelle étude montre que les anciens Mayas ont échangé des chiens pour les cérémonies religieuses

Des études sur les ossements de chiens, de grands chats, de dindes et d'autres animaux découverts dans la ville maya de Ceibal montrent que, dès 400 ans avant notre ère, l'élite maya importait des chiens de lointains coins du Guatemala et élevait de grands chats comme des jaguars en captivité. , probablement tous pour une utilisation dans des rituels élaborés aux pyramides du centre de la ville.

«Le commerce des animaux a permis de soutenir de nombreuses grandes civilisations, telles que les Romains en Europe, l’Empire Inca en Amérique du Sud, les Mésopotamiens au Moyen-Orient et les anciennes dynasties chinoises», a déclaré l’archéologue Ashley Sharpe du Smithsonian Tropical Research Institute. l'étude. Mais à Ceibal, les animaux importés semblent avoir servi à des fins purement cérémoniales ou politiques, ce qui peut avoir joué un rôle important dans la croissance du puissant État maya.

Jaguar captif

Le travail est basé sur des découvertes dans une pyramide près du centre cérémoniel de Ceibal, une importante ville maya dans l'actuel Guatemala (la ville est également connue sous le nom de Seibal et El Ceibal). Les archéologues ont découvert la mâchoire d'un gros chat - probablement un jaguar - mélangé avec un remplissage de construction ancienne. Un os de mâchoire ne semble pas beaucoup, mais il suffit de laisser les archéologues reconstituer ce que l'animal a mangé et d'où il vient. Le rapport des isotopes stables du carbone stockés dans l’os, par exemple, peut indiquer aux chercheurs si l’animal ou ses proies mangent beaucoup de céréales ou s’alimente sur des plantes plus ligneuses dans les forêts autour de Ceibal, tandis que les rapports des isotopes d’azote révèlent la quantité de protéines dans le régime de l'animal.

Il s'est avéré que le chat Ceibal avait passé la majeure partie de sa vie à manger des animaux qui, à leur tour, avaient principalement mangé du maïs. Selon Sharpe et ses collègues, cela signifie que le chat a probablement été élevé en captivité pour jouer un rôle dans les cérémonies religieuses maya. Bien qu'il soit impossible de dire avec certitude, le chat était probablement un participant réel à la cérémonie par opposition à un sacrifice rituel lui-même.

«Il y a de l'art maya des périodes postérieures, environ 800 à 900 de notre ère, des rois mayas tenant des louveteaux jaguars vivants dans le cadre d'une cérémonie. De temps en temps, les jaguars sont vus dans des arts vivants et dans des cérémonies. Je soupçonne donc le chat sauvage dans cette étude. a été levé pour être présenté lors de démonstrations cérémoniales, à l'instar du jaguar en direct présenté sur scène lors des derniers Jeux olympiques au Brésil, lors de la cérémonie du flambeau », a déclaré Sharpe.

Le chat a probablement été élevé dans la maison de l'une des premières élites sociales de Ceibal. Les ratios d'isotopes du strontium dans l'os de la mâchoire correspondent à ceux des roches et du sol locaux autour de Ceibal, donc le chat était local et personne d'autre que la classe supérieure n'aurait pu se permettre d'élever un jaguar.

La datation au radiocarbone indique que le chat est mort vers 400 avant JC, au cours de ce que les historiens appellent la période préclassique de la civilisation maya. Une nouvelle classe dirigeante commençait à peine à accéder au pouvoir, mais ce pouvoir ne se confondrait pas entre les mains des rois et d'un gouvernement d'État centralisé avant 600 ans. Garder un grand félin sauvage en captivité et ensuite le trotter pour une cérémonie religieuse aurait été une grande démonstration de pouvoir pour un noble Maya en devenir.

Des études antérieures menées à Teotihuacan, dans le centre du Mexique, ont révélé que de gros chats semblaient avoir été élevés en captivité puis abattus lors de rituels. Mais les os de Ceibal sont la première preuve de la présence de grands félins élevés en captivité sur le territoire maya.

Chiens importés

Les premiers Mayas n'élevaient pas seulement de grands chats sauvages en captivité; ils transportaient également des chiens sur de grandes distances pour des cérémonies religieuses. Lors de la construction de deux grandes pyramides situées près du centre cérémoniel de Ceibal, les archéologues ont découvert les restes de deux chiens dont les rapports d'isotopes de strontium ne correspondaient pas à la géologie locale. Les deux avaient principalement mangé du grain, ce qui était inhabituel par rapport aux autres chiens trouvés dans des endroits moins visibles de la ville. Il semble que les deux chiens aient été élevés dans des régions plus éloignées du Guatemala et se soient ensuite retrouvés dans des pyramides à Ceibal dans le cadre d'un rituel religieux.

Comme avec le chat, il est difficile de dire si les chiens ont été sacrifiés ou ont joué un rôle réel dans la procédure, mais les choses ont certainement l'air beaucoup plus tristes pour les chiens. L'art maya de la période classique (environ 200 à 950 de notre ère) représente des chiens engraissés pour le sacrifice et la consommation rituels. Les récits des colonisateurs espagnols font également état de ces activités. Nous n'avons tout simplement aucune preuve de la mort de ces chiens.

Bien que les chiens trouvés dans la pyramide fassent probablement partie d'un rituel, ils faisaient également partie de la société maya. ils vivaient dans les maisons des gens, les aidaient à chasser et faisaient généralement ce que les chiens font depuis des milliers d'années. Leurs os apparaissent partout sur les sites mayas dans des maisons de toutes les classes sociales.

«Les Mayas modernes utilisent des chiens de chasse depuis des générations et nous pensons qu'il est probable que les Mayas [précolombiens] en aient aussi», a déclaré Sharpe. «Il y a un chien dans notre étude qui semble manger un régime pauvre en maïs et riche en viande, basé sur ses isotopes de carbone et d'azote, et nous soupçonnons qu'il pourrait s'agir d'un chien de chasse, bien qu'il soit difficile de le dire avec certitude. ”

Sharpe et ses collègues ont testé les os de 26 chiens des environs de Ceibal, et deux seulement ont été élevés ailleurs. Les deux avaient été nourris beaucoup plus de céréales que les autres chiens de la ville et se sont retrouvés dans de grandes pyramides au centre cérémoniel de la ville. Sharpe dit que ce n'est pas une coïncidence.

"Je soupçonne que certains chiens étaient plus importants que d'autres, y compris peut-être des races différentes", a déclaré Sharpe. "Ces deux-là étaient probablement" spéciaux "parce qu'ils venaient de si loin et pouvaient être des cadeaux ou appartenir à une personne importante qui avait traversé le Guatemala."

Selon les données sur les isotopes de strontium, l'un des chiens provenait des hauts plateaux volcaniques du Guatemala et l'autre des collines du centre du Guatemala. Leur présence à Ceibal reflète ce que nous savons des anciennes routes commerciales mayas, qui étaient déjà actives pendant la période préclassique.

"Depuis que les pales d'obsidienne ont été importées à Ceibal depuis les montagnes via les contreforts au cours de la période préclassique, ces chiens ont peut-être été échangés le long de ce réseau commercial, soit comme cadeaux, soit comme animaux domestiques appartenant à des humains empruntant cet itinéraire", a écrit Sharpe et ses collègues. .

Les deux chiens de Ceibal fournissent les premières preuves du commerce d'animaux vivants sur le continent américain.

«Cette étude montre que des chiens ont été transportés sur plus de 100 miles à travers le Guatemala dès 400 ans avant notre ère, ce qui signifie que les animaux se déplaçaient beaucoup plus souvent dans le paysage avec leurs propriétaires que nous le pensions initialement», a déclaré Sharpe.

Chasse au jardin

Les Mayas semblent avoir pris plus de temps à domestiquer les animaux à des fins plus mondaines. Les premiers dindons nourris au grain n'apparaissent dans les archives archéologiques qu'après 200 ans de notre ère, au cours de la période classique, lorsque la domestication de la dinde semble s'être étendue du sud du Mexique aux terres mayas. Entre-temps, de nombreux ménages des classes inférieures et moyennes à Ceibal ont probablement survécu en partie grâce à la chasse aux animaux, comme les pécaris et les cerfs, venus chercher leur nourriture dans leurs champs de céréales.

La plupart des autres animaux trouvés à Ceibal, notamment des cerfs, des pécaris et un possum, semblent avoir un régime alimentaire indiquant qu'ils provenaient des forêts autour de la ville. Deux des pécaris ont montré des signes de régimes riches en céréales, mais ils ont peut-être passé leur vie à se nourrir dans les champs de céréales autour de Ceibal au lieu d'être nourris en captivité.

Sharpe a déclaré qu'il restait encore beaucoup de questions à poser sur la manière dont les anciens Mayas vendaient et utilisaient des animaux en captivité.

«Je suis très intéressé par l'extension de cette étude à un plus grand nombre d'animaux sur d'autres sites, ainsi que dans les hautes terres du Guatemala, afin de comprendre le lieu où les animaux ont été commercialisés (et non) et quelle est l'étendue du réseau», dit Sharpe.

PNAS, 2017. DOI: 10.1073 / pnas.1713880115 (À propos des DOI).