La formation plus un placebo peuvent rendre un médicament plus efficace

L'effet placebo peut être incroyablement puissant. Il agit presque aussi bien que des médicaments soigneusement conçus et testés, se substituant aux interventions chirurgicales réelles et même générant des effets secondaires. Mais c'est une chose délicate à appliquer en dehors des expériences. Après tout, tout le monde n'aura pas une forte réponse placebo, il est donc contraire à l'éthique de l'utiliser au lieu de traitements réels.

À présent, certains chercheurs allemands ont trouvé un moyen d’exploiter l’effet placebo pour augmenter l’impact d’un traitement médicamenteux normal. La procédure consiste à amener les patients à associer un goût à un médicament puissant ayant des effets secondaires problématiques. Une fois l'association établie, les patients ont reçu un mélange de médicaments normaux et un placebo, ainsi que la saveur qu'ils avaient associée au médicament. Cette expérience a amélioré leur réponse au médicament, offrant un moyen de réduire potentiellement sa dose et donc ses effets secondaires. Et tout cela fonctionnait bien que les patients sachent exactement ce qui se passait.

Le médicament en cause, la cyclosporine A, est un puissant inhibiteur du système immunitaire, ce qui le rend utile pour les patients qui ont subi une greffe d'organe ou qui souffrent d'un trouble auto-immunitaire grave. Mais le système immunitaire n'est pas le seul système affecté par ce médicament; il tue également les cellules rénales et nerveuses et provoque des problèmes cardiaques et de l'hypertension. Ces effets sont indépendants de tout changement du système immunitaire, mais personne n’a trouvé le moyen de cibler la réponse du corps spécifiquement aux cellules immunitaires. En conséquence, les personnes qui prennent ce médicament doivent soigneusement comparer leurs caractéristiques utiles à leur toxicité.

Mais notre système immunitaire est également très sensible aux états mentaux comme le stress et la dépression, ce qui en fait de bons candidats pour l'influence de l'effet placebo. Les rongeurs ont prouvé que cet effet pouvait impliquer la suppression du système immunitaire. L'équipe derrière le travail a donc mis au point un protocole chez les rongeurs qui pourrait spécifiquement stimuler l'immunosuppression grâce à l'effet placebo. Ce travail a incité les chercheurs à tester la même procédure sur une petite population d’êtres humains en bonne santé, ce qui a montré que cela fonctionnait également en nous. Un nouveau document décrit maintenant l'utilisation de la procédure dans une population où cela compte: les personnes qui doivent prendre des médicaments immunosuppresseurs le reste de leur vie.

Le schéma de base de la procédure est assez simple. Pendant trois jours, les patients greffés du rein ont pris leur dose habituelle d'immunosuppresseurs accompagnée d'une boisson au goût nouveau (les auteurs ne décrivent pas le goût de la boisson, mais uniquement le goût distinctif). Pendant deux jours, ils ont pris la même combinaison de boisson et de médicaments, mais ils ont également pris une combinaison de placebo et pris quatre fois par jour. Au cours du deuxième jour du traitement par placebo, ils ont pris du sang pour vérifier leur fonction immunitaire.

Ça a marché. Comparativement à une population témoin de personnes ne prenant que des immunosuppresseurs, les personnes prenant le placebo présentaient une diminution des signes d'activité des cellules immunitaires (la prolifération des cellules T était en baisse d'environ 30%) et une très faible réduction de l'expression d'une molécule de signalisation immunitaire appelée gamma l'interféron.

Sur la base de la prolifération des cellules T, il semble que l'effet du traitement par placebo ait renforcé l'effet de l'immunosuppresseur, même si tous les patients savaient qu'ils participaient à un essai à base de placebo.

Les résultats sont encore plus étranges qu'ils ne paraissent. Chez les souris, les chercheurs ont découvert que l’effet placebo était motivé par la libération de la molécule de signalisation appelée noradrénaline. Mais chez ces patients, la noradrénaline était totalement inchangée. Certains patients prenaient également des médicaments courants appelés bêta-bloquants, qui inhibent le récepteur de la noradrénaline. La réponse immunitaire chez les patients prenant des bêta-bloquants était indiscernable de celle des patients qui n'utilisaient pas ces médicaments. Les chercheurs n'ont donc aucune idée du fonctionnement de l'effet placebo formé chez l'homme.

Au-delà des questions sur les mécanismes, il y a encore beaucoup de choses que nous voudrions savoir avant d’utiliser ce traitement. Nous ne savons pas combien de temps cet effet persisterait ni s'il existe des moyens de maintenir l'effet placebo pour un traitement à vie. Nous ne savons pas non plus si cette procédure est vraiment un traitement - si l’effet renforcé sur la fonction immunitaire est suffisamment important pour avoir un effet sur les symptômes ou s’il est sans danger de réduire la dose du vrai médicament chez les patients traités par placebo. Néanmoins, les résultats sont suffisamment prometteurs pour que des essais à long terme soient clairement demandés ici.

PNAS, 2018. DOI: 10.1073 / pnas.1720548115 (À propos des DOI).