Vidéo: l'astronaute Peggy Whitson parle à Ars de ce qu'il faut faire pour gérer l'ISS

Peggy Whitson a été le premier astronaute que j'ai eu l'occasion de rencontrer et de discuter longuement, il y a dix ans, lors d'une fête à Moody Gardens, à l'occasion du 50e anniversaire de la NASA. Elle était cool et habile, dégageait une compétence irrésistible et une silhouette différente de celle de ses homologues astronautes masculins. Elle portait une blouse et des talons lorsqu'elle travaillait avec la foule. Je l'aimais tout de suite.

Si j'avais su que je rencontrais une légende, j'aurais été encore plus attentif. Whitson est l'un des astronautes les plus accomplis du corps, détenant un grand nombre d'enregistrements de la NASA, y compris la plupart des sorties dans l'espace menées par un astronaute de la NASA (dix, à égalité avec Michael López-Alegría) et plus de temps dans l'espace que tout autre Américain, dépassant même Scott Kelly

As de l'espace

Et il s'avère que Whitson est à peu près aussi talentueux qu'un astronaute. J'ai eu l'occasion de m'entretenir avec de nombreux initiés des vols spatiaux au cours des dernières années et, lorsque les conversations se tournent vers le corps d'astronautes modernes et l'ISS, le nom de Whitson apparaît invariablement - et jamais négativement. Elle est souvent décrite comme une astronaute modèle, mais aussi comme une super-héroïne spatiale, une professionnelle incroyablement talentueuse en orbite qui exécute des tâches et des tâches sans aucune erreur, dévorant son travail et nettoyant son emploi du temps sans effort. Elle est presque universellement considérée comme la solution à tout problème sur l'ISS - si quelque chose ne fonctionne pas, à l'intérieur ou à l'extérieur de la station, vous pouvez probablement jeter Whitson dessus et le retour à la valeur nominale sera rapide.

Il y a quelques semaines, Whitson s'est arrêtée au studio Ars et nous avons eu l'occasion de lui poser quelques questions sur le fait que cela doit être fatigant de donner autant de coups de cul tout le temps. Elle nous a parlé de son orientation préférée pour le programme de vols spatiaux habités de la NASA (Moon en premier, puis de Mars), de son activité préférée dans la vie dans l'espace (EVA!) Et de quelques autres faits saillants de ses centaines de jours en orbite autour de la Terre.

Elle a également fait écho à quelque chose que j'avais entendu au départ d'Apollo 12 Lunar Module Pilot et du moonwalker Al Bean: l'incapacité de la NASA à faire de la publicité (en particulier l'interdiction d'utiliser des fonds fédéraux dans le budget de la NASA pour produire des publicités plaidant en faveur de l'attribution de fonds fédéraux supplémentaires à la NASA. budget) signifie que l’organisme se trouve souvent oublié par le public en l’absence de crise ou de jalon important pour attirer l’attention des médias. Il s'agit d'un problème difficile sans solution claire. Il est difficile de gagner la part de l'esprit si vous ne faites pas de publicité, et il est difficile de convaincre le public de réclamer des aventures spatiales plus impressionnantes sans la part de l'esprit.

Nous sommes reconnaissants que Whitson ait pu nous accorder quelques minutes de son temps. Elle est une rock star et chaque jour où vous interviewez une rock star est une bonne journée, en particulier s'il s'agit d'une rock star qui porte une unité de mobilité extravéhiculaire au travail.

Image d'annonce par la NASA