Elon Musk présente un nouvel outillage pour le vaisseau spatial BFR

Elon Musk parle de la grande fusée BFR de SpaceX depuis quelques années, mais nous n’avons encore vu que du matériel précieux. En 2016, Musk a dévoilé un grand réservoir de carburant composite contenant de l'oxygène liquide sous pression. La société a également partagé une vidéo limitée des moteurs Raptor de la fusée.

Désormais, à mesure que SpaceX développera une installation de fabrication de la fusée à San Pedro, en Californie, nous verrons probablement davantage de matériel associé à la BFR, connue sous le nom de Big Falcon Rocket, dans des cercles polis. À cette fin, Musk a présenté dimanche soir la photo d'un outillage utilisé pour fabriquer des composites en fibre de carbone destinés à l'étage supérieur de la fusée, le vaisseau spatial. Cela semble être un mandrin, ou un moule, autour duquel la fibre de carbone est enroulée pour le corps principal du vaisseau spatial, ou BFS.

Les fibres de carbone, qui sont généralement tissées dans un tissu, possèdent des qualités souhaitables telles qu'une résistance à la traction élevée, une faible masse, une tolérance à la température élevée et une faible dilatation thermique. Utiliser des composites en fibre de carbone au lieu d'aluminium pour fabriquer des réservoirs pour propulseurs de fusée permet à un fabricant d'économiser des tonnes de masse, et dans une fusée aussi grande que le BFR, cela se traduira par une réduction du nombre de tonnes.

Construire le BFR

Basé sur le fond de la photo, cet outil en fibre de carbone semble avoir été livré dans une grande tente du port de Los Angeles, où SpaceX est en train de construire son usine BFR. (Voir, par exemple, cette photo sur NASASpaceFlight.com). SpaceX a l'intention de fabriquer les composants BFR au bord de l'eau, près de son siège social situé à Hawthorne, afin de les expédier facilement vers les sites de test et les aires de lancement.

Comme toujours, il existe une certaine incertitude quant à la chronologie des fusées SpaceX. Mais maintenant qu’elle a les prémices d’une usine et des moteurs de fusée Raptor, il semble évident que la société avance dans le développement de la plus grande fusée au monde avec un financement privé. Une fois terminé, le BFR aura une hauteur de 106 mètres et pourra soulever 150 tonnes sur une orbite terrestre basse en mode entièrement réutilisable.

D'après ce que Musk a déclaré en 2017, l'engin spatial pour lequel cet outillage a été fabriqué mesure 9 mètres de diamètre et comprend six moteurs, des réservoirs de propergol et une vaste zone de charge utile pouvant transporter de nombreux satellites dans l'espace ou transporter des personnes vers Mars. Le BFS proposé a un volume sous pression de 825 mètres cubes, ce qui n’est que 100 mètres de moins que tout le volume intérieur de la Station spatiale internationale.

Le président de la société, Gwynne Shotwell, a suggéré que des tests préliminaires du "saut" du vaisseau spatial de la fusée pourraient commencer plus tard cette année, ou en 2019, sur les terrains de SpaceX dans le sud du Texas, près de Brownsville. Ce nouvel outillage indique que cela reste une possibilité. SpaceX a pour objectif théorique de lancer le premier BFR sur Mars en 2022. Nous doutons que cela se produise, mais nous sommes maintenant plus certains qu'un jour, l'amplificateur de rappel massif prendra son envol.