L'exoplanète la plus proche de la Terre vient d'être aspergée de fusées mortelles

Au milieu de beaucoup d'enthousiasme en 2016, les astronomes ont révélé la découverte d'une planète de la taille de la Terre autour de Proxima Centauri, l'étoile la plus proche de notre Soleil. Cette exoplanète, située à seulement 4,2 années-lumière de la Terre, était suffisamment proche de son étoile naine rouge pour que de l'eau puisse exister à sa surface.

Hélas, nous savons maintenant que la vie ne vit probablement pas sur la planète, du moins pas à la surface. En mars 2016, les astronomes utilisant une série de télescopes connus sous le nom d'Evryscope ont observé une "super-fusée" 10 fois plus grande que toutes les précédentes détectées par l'étoile naine rouge. Sur la base de ces observations et de celles d’autres instruments équipés de spectrographes, les astronomes ont déterminé qu’environ cinq de ces superfles se produisaient au cours d’une année donnée.

Dans un article non publié décrivant l'utilisation d'un modèle d'interaction entre les torchères et une atmosphère planétaire, les astronomes suggèrent qu'une telle activité solaire extrême réduirait de 90% l'ozone d'une atmosphère semblable à la Terre en seulement cinq ans, avec un épuisement total dans quelques centaines de milliers d'années. Cela signifie que la lumière ultraviolette observée lors de la récente super flare a atteint la surface avec une intensité 100 fois supérieure à celle nécessaire pour tuer même la vie microbienne résistante aux rayons ultraviolets.

"Des résultats récents suggèrent que des formes de vie plus complexes telles que les lichens ont évolué pour des environnements extrêmes et que des adaptations telles que les pigments de filtrage UV peuvent survivre à ces niveaux de rayonnement", écrivent les astronomes dans un article de journal pré-imprimé. "Cela suggère que la vie sur Proxima b devra subir des adaptations complexes pour survivre, même si l'atmosphère planétaire survit à l'impact à long terme de l'activité stellaire."

Dommage, car Proxima b présente des caractéristiques intéressantes. La planète est probablement rocheuse, plutôt qu’une géante gazeuse, et elle est étroitement liée à son étoile, ce qui signifie qu’un côté est toujours ensoleillé alors que l’autre est toujours sombre. Par conséquent, si la planète a une atmosphère, la température de surface peut varier de +30 degrés Celsius du côté clair à -30 degrés Celsius du côté sombre. Ces conditions permettraient à l'eau, si la planète en avait, d'exister à la surface du monde sous forme liquide à certains endroits.

Le arXiv. Numéro du résumé: 1804.02001 (À propos de l'arXiv). Soumettre à Journaux AAS.