Après sept années difficiles, belle journée pour la NASA et les vols habités

HOUSTON, Texas-Pour la première fois depuis septembre 2010, la NASA a nommé un nouvel équipage entièrement américain qui se lancera dans l'espace depuis les États-Unis. En fait, l'organisation a annoncé quatre vendredi, sélectionnant les deux premiers équipages qui embarqueront à bord du vaisseau spatial SpaceX de Dragon et de Boeing Starliner pour leurs vols d’essai et opérationnels.

La NASA a célébré l'annonce avec toute la pompe et les circonstances auxquelles on pourrait s'attendre d'une agence qui s'est sentie gênée par un retard dans les vols spatiaux au cours de laquelle les États-Unis se sont fiés à la Russie pour l'accès humain à l'espace. Lorsqu’ils ont été annoncés vendredi, chacun des neuf membres de l’équipe a exulté en marchant sur la scène. Certains ont levé les bras en triomphe. D'autres ont pompé leurs poings. C'était une journée cathartique à Houston, au Texas, sous les acclamations d'une foule de spectateurs dans un grand auditorium.

«Quelle journée passionnante et extraordinaire», a déclaré Jim Bridenstine, administrateur de la NASA, pour ouvrir l'événement. «Je veux être vraiment clair sur la santé du programme spatial américain. La santé de la NASA et de notre programme d'exploration spatiale est aussi forte que jamais et elle se renforce chaque jour. "

Si c’est une modeste surestimation qui a négligé le programme Apollo, peut-être est-il excusable de ce que c’était vraiment un beau jour pour la NASA et le programme spatial américain. Bien que l'immobilisation de la navette en 2011 ait été une expérience douloureuse pour cette ville spatiale et d'autres points chauds des vols spatiaux à travers le pays, à la fin de ce processus, l'Amérique émergera avec non pas une, mais deux façons de faire voler ses habitants dans l'espace. De plus, il s'agit de fusées et d'engins spatiaux modernes, contrairement au véhicule russe Soyouz maintenant utilisé (technologie des années 1960) et à la navette spatiale (années 1970).

En toile de fond, un drapeau américain géant était suspendu à l'arrière-plan, rendant le symbolisme du moment impossible à manquer. Bridenstine ainsi que d'autres responsables ont répété ce point encore et encore: "Pour la première fois depuis 2011, nous sommes sur le point de lancer des astronautes américains sur des roquettes américaines en provenance du sol américain".

La NASA entre dans le futur

Mais ce qui est peut-être encore plus important, c’est que, avec le programme des équipages commerciaux, la NASA a embrassé l’avenir. En investissant dans SpaceX et Boeing, la NASA a indéniablement stimulé le développement de l'industrie spatiale commerciale. Avec SpaceX, par exemple, il a permis à une entreprise dynamique de continuer à innover et à progresser à un rythme époustouflant.

"Vous avez vu ce qu'ils ont fait depuis que la navette spatiale a pris sa retraite il y a sept ans", a déclaré Doug Hurley, qui, avec Bob Behnken, a été nommé pour le premier vol en équipage du vaisseau spatial Dragon, à propos de SpaceX. «C'est impressionnant d'atterrir en première étape et d'effectuer plusieurs missions par mois. Ils itèrent et innovent assez souvent, et parfois vous courez juste pour les suivre. D'autres fois, ils utilisent la NASA comme ressource. Ce qui me passionne chez ces gars, c'est que quand ils décident de faire quelque chose, cela se produit à un rythme rapide. "

Et avec Boeing, les nouveaux contrats à prix fixe de la NASA pour les vols spatiaux habités ont incité une société aérospatiale héritée à devenir plus légère et plus performante. La société a adopté ce principe en fournissant le premier astronaute «privé» à voler sur l’un de ces véhicules. L'ancien commandant de la navette spatiale, Chris Ferguson, rejoindra le pilote de la navette, Eric Boe, et la première personne, Nicole Mann, pour le lancement inaugural de Starliner.

Le fait que Ferguson vole aux côtés des autres astronautes de l'agence spatiale fait une déclaration, a déclaré Kathy Lueders, responsable du programme des équipes commerciales de la NASA, à Ars dans une interview. Dans le cadre du programme des équipages commerciaux et de la Station spatiale internationale, la NASA a cherché à jeter les bases d'une économie dynamique en orbite terrestre basse.

«Nous espérons vraiment que le public pourra utiliser cette capacité», a-t-elle déclaré. «Parce que c'est vraiment l'objectif de l'équipe commerciale. Oui, c'est une capacité que nous pouvons utiliser. Mais nous voulions nous assurer que les autres peuvent acheter un siège aussi. Ce qui est plutôt cool avec ça, c'est que nous ouvrons vraiment toute notre vision de ce que peut devenir l'espace et comment nous travaillons ensemble dans l'espace. »

Un long chemin en arrière

Deux des cinq astronautes affectés aux équipages des vols d'essai de Dragon et de Starliner ont fait l'expérience de l'écart de vol spatial de sept années consécutives. Le 21 juillet 2011, Ferguson a commandé le dernier vol de la navette spatiale et Hurley s'est assis à côté de lui dans le siège du pilote alors qu'ils débarquaient du véhicule en Floride. La route a été longue pour revenir à ce point.

Ferguson a pris sa retraite de la NASA après cette mission de navette et a pris un emploi chez Boeing. Toujours à la NASA, Hurley s'est plongé dans la routine de la vie après la navette, dans laquelle l'agence s'appuyait sur la Russie. Hurley a vu sa femme, Karen Nyberg, passer des mois à apprendre le russe et se rendre en Russie et au Kazakhstan, loin de leur jeune fils, pour se préparer à un séjour de six mois à la Station spatiale internationale. (Elle a piloté une mission réussie en 2013.)

Pour la NASA, ces jours ont été douloureux. Les responsables de l’agence et les astronautes, lors des entretiens publics et des entretiens, devraient expliquer à maintes reprises que non, l’agence spatiale ne fermait pas. Des milliers d'emplois ont été supprimés en Floride, au Kennedy Space Center, et au Texas, au Johnson Space Center. Des centaines de contrôleurs de vol et des dizaines d’astronautes ont quitté l’agence.

Pendant ce temps, la NASA s'est habituée à la nouvelle norme consistant à travailler plus étroitement avec ses partenaires commerciaux, devenant un client plutôt que le principal développeur de la nouvelle génération de fusées et d'engins spatiaux pour se rendre à la station. Cela n'a pas été facile. Parfois, certains membres du Congrès ont cherché à mettre fin au financement des équipages commerciaux lorsque la Maison Blanche d’Obama a donné la priorité à la question. SpaceX et Boeing ont connu des revers. Mais vendredi, la lumière est apparue au bout du tunnel et elle était aussi brillante qu'indéniable.

Si tout se passe bien, SpaceX lancera un test en vol sans préparation en novembre et Boeing le suivra avec son propre vol d'essai un mois ou deux plus tard. Ensuite, six à neuf mois après ces vols, le premier équipage embarquera dans l'un de ces engins spatiaux et se lancera en orbite à destination de la station spatiale. La présidente de SpaceX, Gwynne Shotwell, a résumé l’actualité de l’événement de vendredi dans un court commentaire: «C’est la vérité sur nous», a-t-elle déclaré. "C'est vrai."

Finalement, cela semblait réel. Et pour la première fois depuis longtemps, une énergie intangible a traversé le centre spatial de Houston. Au lieu de marquer le temps en silence, rappelant les jours meilleurs, les centaines de sièges de l'auditorium Teague étaient remplis de spectateurs souriants. Des dizaines de caméras ont suivi la cérémonie.

L'Amérique n'a pas encore retrouvé son mojo de vols spatiaux, mais il s'en vient. La nation a des équipages en formation sur les engins spatiaux, véritables engins spatiaux, prêts à être lancés sur de vraies fusées. Bientôt, des astronautes d'autres pays viendront sur ces côtes pour se lancer dans l'espace.

«L’énergie dans cette pièce aujourd’hui était tout simplement incroyable», a déclaré à Ars Nicole Mann, l’un des astronautes de Boeing. "C'était incroyable. Ainsi, comme vous l'avez mentionné, je n'avais jamais ressenti ce type d'énergie auparavant et je suis simplement heureux de le voir et de voir les gens de Johnson Space Center, et vraiment les gens de tout le pays, engagés et soutenus par notre programme spatial."

Image d'annonce par la NASA / Bill Ingalls