Esprit ouvert, grande vitesse: nous participons à notre première course NASCAR

RICHMOND, Virginie.-Plus tôt cette année, j’ai jeté un regard longuement attendu à NASCAR. Cette plongée profonde dans la technologie a brisé les stéréotypes et les idées préconçues, mais ce n'était vraiment qu'une partie du puzzle de NASCAR. En fait, j'irais jusqu'à dire que j'ai peut-être ignoré l'aspect le plus important du sport automobile le plus populaire du pays. Cela a seulement vraiment chuté il y a quelques semaines après que je me suis enfin rendu à Richmond Raceway pour assister à ma première course NASCAR. Parce que la clé pour comprendre NASCAR, du moins pour cet observateur, est simple: il s’agit du spectacle.

Ce dimanche est le décideur du titre au Homestead-Miami Speedway en Floride. Après 267 tours-400,5 miles si vous lisez ceci en Amérique, 644,5 km si vous ne l'êtes pas - la série 2018 de la Coupe NASCAR Monster Energy (pour lui donner son nom complet) aura un gagnant. Le championnat est maintenant un combat à quatre entre Kyle Busch (Joe Gibbs Racing), Kevin Harvick (Stewart-Haas Racing), Joey Logano (Team Penske) et Martin Truex Jr. (Furniture Row Racing). NASCAR a récemment adopté une structure de séries éliminatoires pour s'assurer que le championnat se déroule sans encombre. Ainsi, chacun des quatre pilotes entre le week-end avec un tir égal: celui qui termine le plus haut dans l’ordre sera couronné champion. (Alanis King explore ici beaucoup plus en profondeur ce qui se passe en cas d'accident, etc.).

Se concentrer uniquement sur la technologie était une omission, mais ce n'était pas une erreur. J'ai volontairement choisi ma visite hors saison en Caroline du Nord au début de cette année comme introduction à NASCAR. Ars est à propos de la technologie, après tout; visiter le sport à la maison, quand la situation est calme, signifiait que nous pouvions nous concentrer sur la technologie sans tout ce qui vient avec un week-end de course. Moins de danger du tourisme culturel, aussi.

Mais c'est une omission qui a laissé notre introduction à NASCAR incomplète. Une voiture de course au repos, silencieuse, est dépourvue de son but. Je passerai volontiers toute la journée à regarder des voitures de course statiques - qu'elles brillent dans un vert, brillent dans un musée ou ramassent de la poussière à l'arrière d'un atelier. Mais ce plaisir est cérébral et ne peut pas vraiment transmettre l'essence de ce que vous regardez. Et visiter le sport à la maison, quand tout est calme, c'est un peu comme regarder un squelette de T-Rex dans un musée, plutôt que d'être poursuivi par celui de Jurassic Park.

Les voitures de course au travail sont rarement des plaisirs cérébraux. En courant, ce sont des choses violentes qui assaillent vos sens. Ils sentent l'huile chaude, le caoutchouc chaud et l'homme chaud enveloppé de nomex. Fort aussi, à l'intérieur et à l'extérieur. Tout ce qui étouffe le son sans autre avantage est superflu en course à moins que le règlement ne l'exige.

Et la physicalité. Si vous êtes assez chanceux pour être embarqué dans une voiture de course et envoyé en piste, vous vous faites mal à la peau, car différentes parties de votre corps rencontrent différentes parties du siège sous différentes charges et directions de gravité. Mais même en tant que spectateur, vous pouvez apprécier l’énergie nécessaire lorsque la brise se lève à la suite d’une passe rapide.

Trois jambes au tabouret de course

Si le fait de voir une voiture de course bouger est nécessaire pour bien la comprendre, multipliez ce besoin par le pouvoir que vous souhaitez pour le sport de NASCAR dans son ensemble. Au risque de paraître monotone, chaque discipline du sport automobile implique un équilibre entre trois aspects en compétition: être un sport, être une plate-forme de développement technologique et être un bon divertissement. L'équilibre relatif entre ces trois aspects est différent pour tout le monde.

La technologie est à l'avant-plan de la Formule 1, de la Formule E, ainsi que des hybrides et des GT du Mans. Lorsque les règles imposent un degré élevé de parité, le sport est souvent ce qui passe au premier plan; Je pense aux prototypes d'IndyCar et d'IMSA, ainsi qu'aux LMP2 dont ils sont issus; Je pense aux catégories basées sur la production comme GT3. Je ne dis pas un instant que NASCAR ignore tout cela, avec 4 000 mots enregistrés pour ma défense. Ou que ces autres races ne se divertissent pas - je passe trop de temps libre à les regarder pour que ce soit le cas. Mais l'attention portée aux détails par la NASCAR en matière de spectacle est sans égale, et cela n'a vraiment frappé que lorsque j'ai vu le sport en action.

J'ai choisi la course de Richmond principalement par commodité; C'est une voiture relativement courte de DC, et j'ai passé trop d'heures cette année dans des avions. Heureusement, cela signifiait également visiter le lieu le plus récemment réaménagé du calendrier. Je m'étais déjà rendu sur la piste de Richmond pour une de ces expériences de conduite où vous avez quelques tours de l'ovale au volant d'une voiture de course à la retraite. La piste n'a pas bougé, mais alors que je traversais le tunnel tout neuf et le champ intérieur, il était évident que beaucoup de choses avaient changé.

"Nous étions encore en train de mettre des panneaux hier lorsque la pratique se poursuivait", a avoué Dennis Bickmeier, président du Richmond Raceway. Mis à part les blagues sur les délais immuables, le nouveau champ de jeu de Richmond illustre bien ce que le sport fait beaucoup: prendre soin de son infrastructure, car cela signifie une meilleure expérience pour les fans.

Tout tourne autour des fans

Bickmeier avait ceci à dire:

Une des choses que nous voulions faire était de plonger vraiment les fans au cœur du sport. nous sommes une piste plus petite et nous n'avons pas l'immobilier avec lequel d'autres pistes doivent travailler. Mais quand vous regardez ce que nous avions… en gros, ces petites granges à poteaux où les voitures ne s’adaptent guère. Et ce n'était pas le meilleur espace de travail pour les concurrents. Ils ont maintenant un espace incroyable avec lequel travailler [en référence à un tout nouveau bâtiment de garage à un étage qui couvrait la majeure partie de la longueur du champ intérieur]. Mais avec cela, le compromis, c'est aussi la pièce d'accès du ventilateur. C'était vraiment le point central: immersion, immersion, immersion. Obtenir les fans aussi proches du sport. Et notre sport est très accessible de toute façon - je pense que cela le fait passer à un autre niveau.

Voir de près une équipe de Formule 1 travailler sur sa voiture est un privilège. L'accès à ce parc nécessite généralement au moins deux longes différentes et une sorte de connexion interne. IndyCar et IMSA sont plus ouverts en ce qui concerne l’accès des fans, et ce dernier l’offre même dans le cadre de l’admission générale. Mais leurs foules peuvent être d'un ordre de grandeur moindre, et ces garages sont généralement installés sous des auvents entre des transporteurs, séparés du public par des chandeliers en nylon rétractables.

Comme IndyCar, l'accès au champ NASCAR s'accompagne d'un petit supplément en plus du ticket. Lors de ma visite à Richmond, les quelque 40 voitures et leurs équipes travaillaient de l'autre côté d'une passerelle surélevée - une expérience civilisée et une à l'abri des éléments. Le plus étonnant, du moins pour moi, a été la façon dont cet accès s’est étendu à la voie des stands, même pendant la course. Tant que vous et vos camarades spectateurs ne vous gênez pas, il est tout à fait possible de regarder les équipages à quelques mètres de distance, en train de préparer les roues, les pneus et le carburant, puis d'entretenir leurs voitures à intervalles réguliers pendant la course. Essayez de faire cela à un Grand Prix en tant que simple mortel!

Bien sûr, beaucoup plus de gens vont regarder chaque course à la télévision que sur la piste, et mon voyage à Richmond a donné un aperçu de la manière dont cette émission est préparée. De cette façon, NASCAR partage beaucoup avec la Formule 1, bien que les accents aient pu être principalement américains et non britanniques. NBC Sports était de service lors de ma visite et le studio de production couvrait plusieurs remorques climatisées plutôt qu'une seule structure temporaire. Et les caméras télécommandées, utilisées pour des tâches trop difficiles pour un opérateur humain, étaient particulièrement cool.