Les anciennes fusées Falcon 9 ayant tiré leurs moteurs enflamment les imaginations

Dix jours avant Noël 2017, une fusée Falcon 9 a propulsé un vaisseau spatial Dragon en orbite. La première étape a ensuite effectué une série de brûlures de moteur et a atterri en toute sécurité le long de la côte de la Floride. Le noyau est resté entreposé depuis.

En l'absence d'une rénovation coûteuse et fastidieuse, cette fusée Falcon 9 "à propulsion totale" ne volera plus jamais dans l'espace. SpaceX préfère utiliser sa nouvelle version "Block 5" du Falcon 9, qui intègre les leçons tirées de la réutilisation des précédents vols, comme ceux que ce noyau de fusée avait réalisés. Le travail de cette fusée était donc apparemment terminé.

Mais William Harris, président et chef de la direction du Space Center Houston, pensait connaître la possibilité que des fusées comme celle-ci puissent toujours servir l’entreprise aérospatiale, bien que de manière différente. Bien qu'une telle fusée Falcon 9 ne puisse plus faire feu, elle pourrait encore enflammer l'enthousiasme des jeunes.

"Notre objectif avec le centre spatial de Houston est vraiment d'apprendre [et] d'enthousiasmer le public à propos de l'exploration spatiale", a déclaré Harris dans une interview. "C’était une occasion de faire exactement cela."

L'année dernière, Harris s'est donc rendu au siège de SpaceX à Hawthorne, en Californie, et a demandé à la société si elle envisagerait de faire don d'une fusée Falcon 9 d'occasion aux installations de Houston, qui est le centre d'accueil officiel du Johnson Space Center. Le centre spatial de Houston est la première destination touristique de la région de Houston, a déclaré Harris à la société.

La fusée permettrait au musée d'éduquer les visiteurs sur ce qui se passe dans l'espace maintenant, en plus du passé. Et afficher une fusée Falcon 9 permettrait à SpaceX de partager sa vision de l’avenir du vol spatial, avec des boosters réutilisables à moindre coût.

Il s'avère que SpaceX était intéressé. La compagnie serait heureuse de faire don de la fusée qui a piloté les 11e et 13e missions d’approvisionnement vers la Station spatiale internationale, ont déclaré ses responsables à Harris. Ce noyau a également un poids historique, car il s’agit de la première fusée Falcon 9 que la NASA a accepté de voler une seconde fois.

Le centre spatial de Houston espère prendre possession de l’amplificateur cet été et l’afficher immédiatement à l’horizontale près de l’entrée du musée. Exactement lorsque l'installation reçoit le rappel, c'est SpaceX. "Nous sommes un peu dépendants d'eux lorsqu'ils seront prêts à le transporter", a déclaré Harris. "Ils ont beaucoup de choses dans leur assiette, évidemment."

Ce type d’interaction avec les musées est une nouveauté pour SpaceX, car il s’est toujours concentré sur le lancement de fusées dans l’espace, et non pas dans les musées. Harris a déclaré que la société était généreuse en engageant ses employés dans certains projets visant à déplacer le noyau Falcon 9 et à aider le musée de Houston à concevoir des expositions.

La fusée sera affichée telle quelle, complétée des marques marquées en raison de la rentrée atmosphérique et de l'allumage du moteur. Initialement, la fusée sera élevée horizontalement, à près de quatre mètres du sol, permettant aux visiteurs de marcher autour et sous le véhicule. (Dans une touche agréable, la passerelle aura la forme du logo SpaceX). Finalement, peut-être dans environ un an, Harris aurait déclaré que le Falcon 9 serait affiché verticalement. Mais cela nécessitera des travaux d'ingénierie supplémentaires pour sécuriser la fusée en toute sécurité, en particulier compte tenu de la propension de Houston aux ouragans et à d'autres types de conditions météorologiques extrêmes.

Actuellement, une fusée Falcon 9 déjà utilisée n’est exposée qu’à un seul endroit dans le monde: devant le siège de SpaceX. Plus tard cette année, Harris a déclaré qu'il espérait que d'autres musées à travers les États-Unis pourraient également acquérir des boosters Falcon 9 d'occasion. Ainsi, en en affichant un horizontalement, le Space Center Houston a de bonnes chances d'être le premier site après l'usine SpaceX.

Le climat humide de la ville de Bayou ne permet pas de déterminer la durabilité de la fusée dans les éléments. Au fil du temps, Harris a déclaré que le musée effectuera ses travaux de conservation habituels afin de garantir que le noyau du Falcon 9 reste en parfait état. Il prévoit qu'il deviendra rapidement l'une des plus grandes attractions du Space Center Houston.

"SpaceX fait un travail remarquable sur le marketing de leurs lancements avec leurs diffusions Web", a déclaré Harris. "Nous sommes convaincus que les gens voudront venir et voir l'une de ces fusées de près et personnelle."

Nous sommes assez confiants en cela aussi.

Image d'inscription par Space Center Houston