Le juge rejette les arguments de Musk pour rejeter la plainte pour diffamation «pedo guy»

Un juge fédéral de Californie a rejeté la demande d’Elon Musk de rejeter une action en diffamation intentée par Vern Unsworth, un cavalier britannique qui avait aidé au sauvetage d’une douzaine de garçons en Thaïlande l’année dernière.

Les avocats de Musk avaient fait valoir que ses remarques décrivant Unsworth comme un "pédophile" n'étaient que de simples déclarations d'opinion qui ne peuvent être diffamatoires en vertu du droit américain. Le juge Stephen Wilson a rejeté ces arguments et a programmé le 22 octobre le début du procès avec jury.

“Désolé, mon gars, tu l'as vraiment demandé”

La querelle entre Musk et Unsworth a commencé l’été dernier, lorsque Musk a demandé à une équipe d’ingénieurs de SpaceX de construire un sous-marin miniature pour aider à extraire les garçons thaïlandais. L'appareil s'est révélé inutile, car des plongeurs avaient déjà sauvé les garçons avant son arrivée.

Interrogé sur l’invention de Musk sur CNN quelques jours après le sauvetage, Unsworth a qualifié le sous-marin de "cascade de relations publiques" avec "aucune chance de travailler". Il a ajouté que Musk pourrait "coller son sous-marin là où ça fait mal".

Musc semble avoir pris cela personnellement. Dans un tweet, il a juré de prouver que Unsworth avait tort en naviguant dans son sous-marin à travers des passages étroits jusqu'à la caverne où les garçons avaient été piégés.

"Désolé, mon gars, vous l'avez vraiment demandé", a ajouté Musk.

Musc a continué à piquer publiquement Unsworth. Lorsqu'un autre utilisateur de Twitter a reproché à Musk d'appeler Unsworth un pédo, Musk a répondu: "Il y a un dollar signé, c'est vrai".

Musk a présenté des excuses sans conviction à Unsworth en juillet. Mais en août, il a tweeté "Tu ne trouves pas étrange qu'il ne m'ait pas poursuivi en justice?" - ce qui semble impliquer que la décision de Unsworth de ne pas poursuivre (jusqu'à ce moment-là) laissait entendre que l'accusation de Musk était vraie.

Le même jour, Musk a envoyé un courrier électronique au journaliste de Buzzfeed, Ryan Mac, indiquant notamment qu'Innsworth "se rend ou vit en Thaïlande depuis 30 à 40 ans" et qu'il s'est installé "à Chiang Rai pour une jeune mariée qui était environ 12 ans à l'époque ". Il a décrit Unsworth comme un "violeur d'enfants" et a suggéré à Mac "d'appeler des gens de votre connaissance en Thaïlande" pour "savoir ce qui se passe réellement". (Unsworth dit qu'aucune des accusations de Musk n'est vraie.)

"J'espère putain qu'il me poursuit en justice", a ajouté Musk. Le courrier électronique était étiqueté "off the record", mais Mac n'avait pas accepté une telle condition et avait décidé de le publier.

Musk dit que ses affirmations n'étaient qu'une hyperbole

Musk a obtenu son souhait: Unsworth l’a poursuivi pour diffamation devant un tribunal fédéral américain en septembre. Les avocats de Musk ont ​​répondu en décembre, affirmant que ses déclarations ne pouvaient être raisonnablement interprétées comme des affirmations factuelles. Ils ont fait valoir que Musk soufflait simplement et que cela aurait dû être évident pour quiconque lirait l'échange de Musk avec Unsworth.

Plusieurs facteurs ont corroboré leur opinion selon laquelle les déclarations de Musk étaient des sujets d'opinion, ont déclaré les avocats de Musk. Ils ont été créés sur Twitter, un forum connu pour le langage figuratif ou hyperbolique. Les commentaires ont été faits au milieu d'une querelle publique entre les hommes, ont expliqué les avocats, et les propos tenus avec colère dans le feu de l'action ont moins de chances d'être considérés comme des faits.

En d'autres termes, Musk n'a pas littéralement accusé Unsworth d'être un pédophile, ont écrit les avocats. Au lieu de cela, il utilisait "pedo guy" comme une insulte générique, comme "connard" ou "douchebag".

Le juge Wilson a trouvé ces arguments peu convaincants, comme il l'a expliqué dans la décision de vendredi. Le tweet initial "pedo guy" pourrait être lu comme une insulte hyperbolique, écrit Wilson, mais les commentaires suivants de Musk réfutent cette interprétation. Les tweets de Musk selon lesquels "il parie qu'un dollar signé est vrai" se lit comme si Musk acceptait l'accusation à la lettre, tout comme son tweet qui se demandait pourquoi Unsworth ne l'avait pas poursuivi en justice.

Le problème le plus problématique, selon Wilson, était le courrier électronique de Musk à Buzzfeed. Cet e-mail n'a pas simplement utilisé un langage vague comme "gars de pédo". Il a formulé un certain nombre d'affirmations factuelles concrètes et infalsifiables: Unsworth était en Thaïlande depuis 30 ou 40 ans, il fréquentait des lieux connus pour le trafic sexuel d'enfants et il avait épousé une fille de 12 ans.

"Il a écrit dans un langage clair, simple et non figuratif", a écrit Wilson. "Il a prétendu transmettre des faits réels et a même suggéré que le journaliste de BuzzFeed appelle des personnes en Thaïlande pour confirmer sa langue."

"Un enquêteur raisonnable pourrait facilement conclure" que les déclarations de Musk "impliquaient des affirmations de fait objectif", a conclu le juge. Avec cette conclusion, il a rejeté la demande de Musk de classer l'affaire.

Dites-le au jury

Cette décision initiale ne signifie pas nécessairement que Musc perdra son procès. Musk pourrait notamment prouver que ses affirmations contre Unwsorth étaient vraies, bien qu’à ce jour, il n’ait produit aucune preuve de ce genre.

Et bien que le juge ait statué que les déclarations de Musk pouvaient être interprétées comme des déclarations de fait, ce jugement reviendrait en dernier ressort au jury lors du procès, qui pourrait voir les choses différemment de ce que le juge Wilson avait fait.

Néanmoins, la décision de Wilson n’est pas une bonne nouvelle pour Musk et son équipe juridique, car elle montre qu’il est sceptique quant à la position de Musk dans cette affaire. Les avocats de Musk pourraient être confrontés à une bataille difficile lorsque le procès en diffamation commencera en octobre.