Hermeus annonce son intention de construire l'avion le plus rapide du monde

Une nouvelle société aérospatiale est entrée dans la course pour fournir des voyages aériens commerciaux supersoniques. Lundi, une société américaine, Hermeus, a annoncé son intention de développer un avion capable de voyager à des vitesses pouvant atteindre Mach 5. Un tel avion réduirait le temps de trajet New York-Paris de plus de 7 heures à 1,5 heure.

Hermeus a déclaré avoir levé une première tranche de financement dirigée par Khosla Ventures, sans toutefois préciser le montant. Ce financement permettra à Hermeus de développer un démonstrateur de propulsion et d’autres technologies initiales nécessaires pour faire de son avion supersonique une réalité, a déclaré Skyler Shuford, directeur de l’exploitation de la société, à Ars.

Cette annonce fait suite à trois ans après qu'une autre société, Boom Supersonic, a annoncé sa propre intention de développer un avion plus rapide que le son. En janvier 2019, Boom avait collecté plus de 140 millions de dollars pour le développement de son Ouverture avion de ligne, envisagé de voyager à Mach 2,2, ce qui est environ 10 pour cent plus rapide que le Concorde a voyagé.

Des responsables de Boom Supersonic ont déclaré que ses avions pourraient être prêts pour un service commercial au milieu des années 2020, et ils ont ajouté que le groupe Virgin et Japan Airlines avaient pré-commandé 30 avions combinés.

Rien trop miraculeux

Le type de véhicule que Hermeus cherche à développer se déplacera beaucoup plus rapidement, mais Shuford a déclaré qu'il s'appuierait principalement sur la technologie et les matériaux existants. "Nous n'entrons dans rien de trop miraculeux", a déclaré Shuford. "Nous voulons faire de l'ingénierie, pas de la science."

Le titane figurera parmi les matériaux primaires et le système de propulsion sera alimenté par un moteur à cycle combiné à turbine. Au cours des cinq prochaines années, la société prévoit de créer un véhicule de démonstration à Mach 5, avant de développer des avions pour un service commercial dans huit à dix ans, a déclaré Shuford.

La société possède des fondateurs, anciens de SpaceX et de Blue Origin, et les quatre fondateurs principaux sont tous deux issus de Generation Orbit, une société qui a développé un avion-fusée hypersonique et d'autres nouvelles technologies spatiales. Hermeus a également un conseil consultatif remarquable, comprenant l'ancien président de Blue Origin, Rob Meyerson, et l'ancien responsable de la Federal Aviation Administration, George Nield.

Le service supersonique civil a un casier judiciaire. L’avion supersonique soviétique Tupolev n’a effectué que quelques dizaines de vols commerciaux en 1977 et le Concorde, piloté par British Airways et Air France à partir de 1976, a pris sa retraite en 2003 après un accident mortel survenu trois ans plus tôt, qui a aggravé les problèmes économiques.

Shuford a attribué à deux facteurs le regain d'intérêt pour le transport aérien commercial plus rapide. La montée en puissance de sociétés telles que SpaceX, Blue Origin, Rocket Lab et Relativity ont convaincu les investisseurs que l’aérospatiale pouvait générer des rendements financiers à long terme. Aujourd'hui, la technologie est plus mature et la disponibilité des matériaux nécessaires, tels que le titane, est meilleure.