Est-ce que la répression du crime dissuade vraiment le crime?

Quel est le rôle approprié de notre système pénitentiaire? En fonction de votre interlocuteur, il est supposé fonctionner comme une punition pour une activité criminelle, un moyen de dissuasion pour des crimes futurs et une possibilité de réadaptation. Il est souvent possible de trouver des personnes affirmant qu'un système carcéral existant joue déjà plus d'un de ces rôles, ce qui soulève des questions sur le degré de compréhension d'un système dans lequel la société américaine s'est engagée de manière décisive.

Heureusement, certains chercheurs ont décidé de considérer cette question comme une opportunité et de chiffrer concrètement ce que fait exactement notre système pénitentiaire. En utilisant un ensemble de données couvrant plus de 100 000 criminels condamnés, les chercheurs ont comparé les résultats des personnes condamnées à une peine d'emprisonnement et d'une population similaire qui avait été mis en probation. Les résultats suggèrent que les prisons limitent les crimes violents futurs en gardant les criminels hors de la population en général, mais l'expérience de la prison offre peu de dissuasion pour les crimes futurs.

Violence au Michigan

Une équipe de spécialistes en sciences sociales a eu accès à des données sur toutes les personnes qui ont commis un crime dans le Michigan entre 2003 et 2006. Cela incluait des données de suivi couvrant toute l'année 2015, permettant aux scientifiques de déterminer si un membre de cette population avait commis d'autres crimes.

Le Michigan offre une opportunité intéressante car ses juges ne sont pas limités par les directives de l’État en matière de détermination de la peine. Ces directives sont censées être consultatives et non obligatoires. Cela signifie que les personnes reconnues coupables de crimes similaires dans des circonstances similaires pourraient potentiellement recevoir des peines très différentes selon l'inclination du juge. De plus, l'analyse statistique de l'équipe a montré que de nombreux juges s'écartaient constamment de leurs pairs pour imposer des peines plus lourdes ou plus lourdes. Cela a permis aux scientifiques d'utiliser un aspect aléatoire du processus - l'affectation d'un juge - comme outil pour examiner l'impact de la détermination de la peine sur la population condamnée.

Cela ne résout pas entièrement le problème du fait que les détails de ces peines dépendent en partie des circonstances du crime lui-même. Mais cela permet aux chercheurs de contrôler mathématiquement cela et de se concentrer sur l'influence de la peine infligée par le juge, en particulier la décision relative à la libération conditionnelle par rapport à la prison. Cela leur a permis de mieux comprendre leur véritable domaine d’intérêt: l’impact de l’emprisonnement sur la violence future.

Comme ils le notent, l'emprisonnement peut avoir un effet sur les condamnés de trois manières. L'une est la dissuasion, car le temps passé en prison peut amener les gens à éviter des actions qui pourraient les renvoyer en prison. Une seconde est ce qu'ils appellent une "incapacité", ce qui signifie que les personnes en prison sont moins capables de se livrer à un comportement violent envers le reste de la population. Enfin, il est possible que la réhabilitation en prison permette aux personnes libérées de mieux s'intégrer à la société par la suite. Bien entendu, les chercheurs reconnaissent que le temps passé en prison pourrait également améliorer les comportements violents futurs, en exacerbant les problèmes de santé mentale, en déconnectant les personnes de leurs communautés pour les immerger dans un environnement violent.

Alors, que nous disent les données sur ce qui se passe en prison?

Isolement mais pas dissuasion

Les auteurs ont retracé les arrestations et les condamnations prononcées un, trois et cinq ans après la condamnation et la libération des condamnés à une peine d'emprisonnement.

Il y avait une différence assez substantielle entre les deux. Si vous incluez simplement les périodes postérieures à la détermination de la peine, être condamné à une peine de prison réduit le risque de participer à un crime violent. Et l'impact était notable: "Par exemple, cinq ans après le prononcé de la peine, une peine de prison avait réduit de 8,4 points de pourcentage la probabilité d'être arrêté pour un crime violent". Cela signifie que la prison remplit au moins une des fonctions proposées: isoler les condamnés de la population en général, c'est renforcer la sécurité de la population en général.

Si vous passiez maintenant à l'examen du délai postérieur à la libération parmi les condamnés à l'emprisonnement, la situation était un peu plus compliquée. En termes bruts, les personnes condamnées à une peine de prison étaient plus susceptibles d'être arrêtées et condamnées pour d'autres crimes. Mais une fois que d'autres facteurs ont été contrôlés, comme l'élimination des violations de la libération conditionnelle, que les personnes qui n'étaient pas en prison ne pouvaient plus commettre, cette différence a disparu. L’incarcération n’a eu aucun effet statistiquement significatif, ce qui laisse supposer que cela n’a guère dissuadé les gens de poursuivre leurs activités criminelles.

Déterminer si la peine initiale avait été infligée pour des crimes violents ou non violents ne faisait aucune différence. Mais, en raison d'infractions telles que les violations de la libération conditionnelle, le fait d'être condamné à l'emprisonnement augmentait de 20% la probabilité que quelqu'un se retrouve là-bas pendant la période à l'étude.

L'étude a des limites que les chercheurs ont été plus qu'heureux de détailler dans leur article. Comme ils le notent, le Michigan pourrait ne pas refléter avec exactitude la situation ailleurs, l’économie de l’état de Rust Belt ayant du mal à offrir des possibilités à ses citoyens. Les chercheurs ont également suggéré que les dates de sortie de prison pouvaient être influencées par le comportement en prison, c’est-à-dire que les condamnés à tendance plus violente avaient tendance à rester en prison et n’influaient pas sur les statistiques quinquennales.

Il est également assez raisonnable de ne pas répondre à toutes les questions que les gens se posent sur le rôle des prisons dans la société américaine. Toutefois, en chiffrant de manière approximative ce que font actuellement les prisons, il pourrait permettre aux débats sur cette fonction d’être un peu plus éclairés.

Nature comportement humain, 2019. DOI: 10.1038 / s41562-019-0604-8 (À propos des DOI).