La fosse commune polonaise incarne le début violent de l'âge du bronze

Entre 2880 et 2776 AEC, 15 membres de la famille ont été enterrés à la hâte dans une seule fosse, leur crâne brisé racontant une histoire de mort violente. Pourtant, quelqu'un a enterré les morts avec la poterie, les outils et les ornements caractéristiques d'une véritable inhumation dans leur culture, une culture que nous connaissons aujourd'hui sous le nom de son artefact en céramique le plus répandu: l'amphore globulaire. Et quelqu'un semble avoir fait l'effort de mettre les membres de la famille les plus proches côte à côte dans la fosse.

Aujourd'hui, la tombe près du village de Koszyce, dans le sud de la Pologne, est le seul enregistrement d'un acte de violence brutale en particulier pendant une période agitée de la préhistoire européenne.

Hors du bleu

Il semble que personne dans le camp saisonnier des pasteurs n'était préparé pour les pillards. Presque tous les morts sont des femmes et des enfants. Bien que les femmes dans le passé (et aujourd'hui) puissent être des combattants redoutables, aucune arme n'est enterrée avec elles pour suggérer que c'était le cas ici. Presque aucun de leurs os ne présente de signes de membres cassés surélevés en défense (connus sous le nom de fractures de parade). Au lieu de cela, la plupart semblent avoir succombé à des coups portés à l'arrière du crâne, comme s'ils avaient été capturés et exécutés.

«Nous avons d'autres fosses communes et des preuves de violence de cette période. Il semble donc que Koszyce ne soit pas un événement rare», a déclaré à Ars Technica, Morten Erik Allentoft du Muséum d'histoire naturelle du Danemark. Comme la plupart des Européens de l’époque, les Amphores globaux étaient probablement des éleveurs de bétail qui se déplaçaient dans le paysage au fil des saisons. C'est un mode de vie avec beaucoup de risque de conflit avec d'autres groupes d'éleveurs, que ce soit sur des frontières territoriales vaguement définies ou sur la possession de bétail.

«Nous savons de sources ethnographiques et historiques que les vols de bétail et d’autres formes de vol de bétail sont très répandus dans les sociétés pastorales transculturelles», a déclaré à Ars le co-auteur de l’étude, Niels Nørkjær Johannsen de l’Université d’Aarhus. «Nous avons toutes les raisons de croire que les communautés concurrentes au cours de cette période auraient pris le bétail d'un autre groupe (non lié) si elles en avaient eu l'occasion, et poursuivraient parfois cela comme une stratégie systématique.»

Parfois, les raiders voulaient juste balayer quelques bovins; d'autres fois, ils voulaient affaiblir ou éliminer un groupe rival. Cela pourrait signifier de tuer des hommes en âge de combattre et d'enlever des femmes et des enfants, ou d'effacer des communautés entières de la carte. Dans ce cas, les attaquants ont apparemment considéré que le massacre en gros était plus pratique que de prendre des prisonniers.

Un moment dangereux pour être en vie

À cette époque, une nouvelle culture se répandait dans l’Europe centrale, portée à l’ouest par des personnes liées aux bergers Yamnaya des steppes eurasiennes. Comme les membres d'Amphora Globular, nous ne connaissons les nouveaux venus aujourd'hui que par ce qu'ils ont laissé derrière eux, notamment un style de poterie appelé Corded Ware. Allentoft, Johannsen et leurs collègues suggèrent que ce nouveau groupe de bergers a créé des pressions démographiques et intensifié la concurrence pour les ressources et les pâturages. Ce sentiment de surpeuplement a alimenté une recrudescence de rencontres telles que le massacre de Koszyce.

Les pillards n'ont laissé aucune trace de leur présence (mis à part leur travail horrible), les archéologues ne peuvent donc pas dire qui ils étaient. Ils étaient peut-être un groupe voisin d’Amphora Globular, mais ils pourraient tout aussi bien être de nouveaux arrivants de Corded Ware. Si tel est le cas, la fosse commune de Koszyce pourrait être une sombre fenêtre sur un changement démographique massif en Europe à l'aube de l'âge du bronze.

L’ADN préservé dans les os et les dents des morts à Koszyce suggère qu’ils étaient plus étroitement liés à une population de paysans anatoliens arrivés en Europe plus tôt dans la période néolithique, avec quelques liens génétiques avec les peuples européens de chasseurs-cueilleurs plus anciens. Leurs génomes ne contenaient aucune trace d'ascendance des steppes eurasiennes. Mais à l'âge de bronze, l'ADN des squelettes d'anciens Européens suggère que la constitution génétique du peuple Corded Ware avait presque complètement remplacé les populations néolithiques plus anciennes de toute l'Europe. Cela pourrait être dû à de nombreuses raisons: les mariages mixtes sont une possibilité moins violente, mais la fosse commune de Koszyce ouvre la porte à une spéculation obsédante.

"Avec notre étude et d'autres, il semble de plus en plus probable que ce grand changement dans le pool génétique ait été facilité, au moins en partie, par la violence", a déclaré Allentoft à Ars Technica.

La parcelle familiale

Lorsque les archéologues ont séquencé l'ADN des restes, il s'est avéré que les hommes et les garçons, du moins, étaient tous apparentés du côté paternel de la famille. Les chromosomes Y des mâles du groupe appartenaient tous à la même lignée, ou haplogroupe. L'ADN mitochondrial est transmis de mère en enfant et les 15 personnes dans la tombe avaient un ADN mitochondrial de six lignées maternelles différentes. Cela signifie probablement que dans la société Globular Amphora, les femmes ont rejoint les groupes familiaux de leur mari quand elles se sont mariées.

À la fin, leurs maris les ont peut-être enterrés dans une fosse commune après le départ des pillards. Les séquences d'ADN ont permis aux archéologues de calculer les relations entre chaque paire d'individus du groupe. Ils ont découvert que quatre familles nucléaires, principalement des mères et leurs enfants (les pères et les hommes adultes en général, étaient remarquablement absentes de la tombe).

À première vue, la tombe ressemble à un tas de cadavres au hasard, mais il s'avère que quelqu'un a fait l'effort d'enterrer plus étroitement les membres de sa famille proches; une mère était allongée à côté de ses fils âgés de 5 et 15 ans et une autre à côté de sa fille adolescente et de son fils âgé de cinq ans. Les parents d'un jeune bambin n'étaient pas dans la tombe, mais il a été enterré aux côtés de parents assez proches, peut-être des tantes ou des grands-parents.

"Avec quatre familles nucléaires liées par diverses relations secondaires, il y a de nombreuses relations à honorer, et il est clair que beaucoup d'efforts ont été déployés, et les personnes qui les ont enterrés connaissaient très bien le défunt", a déclaré Allentoft à Ars Technica. «Ce n'est pas un hasard si les gens mentent.» Quelqu'un a même pris soin de placer les personnes les plus âgées du groupe près du centre de la tombe.

La tombe contenait une famille, sans ses hommes, enterrée par des personnes qui les connaissaient manifestement. Il est impossible de dire avec certitude, mais il est également facile de supposer que les hommes du village étaient peut-être absents lorsque les raiders sont venus (ou, pour prendre une vue peu charitable, ils se sont peut-être enfuis), et ils sont revenus à temps pour enterrer les morts ils pourraient dans les circonstances.

"Cet enterrement combine un engagement de donner à ces personnes un enterrement convenable avec la nécessité d'un enterrement en masse", a déclaré Johannsen à Ars Technica. "Peut-être que les gens qui les ont enterrés étaient pressés?" Il ne nous reste plus qu'à spéculer sur le fait de savoir s'ils étaient pressés de fuir ou d'attaquer les raiders - ou peut-être simplement de laisser la tragédie derrière eux.

PNAS, 2019. DOI: 10.1073 / pnas.1820210116; (À propos des DOI).