SpaceX élimine sa première tentative de lancement de 60 satellites Internet [Mise à jour]

Mise à jour de 10h45: Environ 15 minutes avant le décollage de la fusée Falcon 9 mercredi soir depuis la Floride, le lancement a été nettoyé. Le coupable? Vents défavorables en altitude. Heureusement, SpaceX a une fenêtre de sauvegarde qui s'ouvre à 22h30 jeudi.

Original post: Si la météo et la fusée Falcon 9 coopèrent, le premier groupe de satellites Internet de SpaceX sera lancé mercredi soir en provenance de Floride. Avec une masse de 18,5 tonnes, ce sera le lancement le plus lourd de la société à ce jour pour la fusée Falcon 9 ou Falcon Heavy.

La fusée de mercredi propulsera 60 satellites Starlink, pesant chacun 227 kg, à une altitude de 440 km. Il s’agit du premier bloc de satellites Starlink pour ce qui devrait être à terme une constellation bien plus grande. Ils aideront SpaceX à évaluer ses performances et à mettre à l’essai plusieurs systèmes clés. Au cours des prochains mois, ces premiers satellites seront rejoints par six lancements supplémentaires transportant des charges utiles de taille similaire. Ces lancements apporteront à la constellation une capacité initiale "opérationnelle".

Rien ne garantit que tout ira bien, a déclaré le fondateur de SpaceX, Elon Musk, lors d'une téléconférence avec les journalistes mercredi soir. "C'est très difficile", a déclaré Musk. "Il y a beaucoup de nouvelles technologies, il est donc possible que certains de ces satellites ne fonctionnent pas. Il y a une petite possibilité que tous ces satellites ne fonctionnent pas."

Lancer et libérer

La fenêtre de lancement s’ouvre à 22h30 mercredi (2h30 UTC le jeudi) et se ferme 90 minutes plus tard. Une fenêtre de lancement de sauvegarde s'ouvrira en même temps jeudi. Les conditions météorologiques devraient actuellement être propices au lancement à 80%.

La première partie du lancement sera familière aux personnes qui ont déjà regardé un lancement de SpaceX. Cette première étape du Falcon 9 a déjà volé deux fois auparavant et elle tentera de se poser sur le Bien sûr je t'aime encore droneship dans l'océan Atlantique. L’action réelle interviendra environ 1 heure 2 minutes après le lancement, lorsque la deuxième étape du déploiement des satellites Starlink commencera.

Premiers 60 satellites @SpaceX Starlink chargés dans le carénage de Falcon. Ajustement serré. pic.twitter.com/gZq8gHg9uK

- Elon Musk (@elonmusk) le 12 mai 2019

Afin d'économiser de la masse, chacun des 60 satellites n'aura pas son propre mécanisme de libération, tel qu'un ressort. Au lieu de cela, Musk a expliqué, l'étage supérieur de la fusée Falcon commencera une rotation très lente et chacun des satellites sera libéré à son tour avec une quantité différente d'inertie de rotation.

"Cela ressemblera presque à étaler un jeu de cartes sur une table", a déclaré Musk. Il se peut qu’il y ait des contacts entre les satellites Starlink, at-il ajouté, mais ils sont conçus pour le gérer.

La mise sous tension

Après le déploiement, les satellites commenceront à alimenter leurs lecteurs ioniques et à ouvrir leurs panneaux solaires. Ils se déplaceront à une altitude de 550 km par leurs propres moyens. Musk a déclaré qu'il était préoccupé par le déploiement de panneaux solaires et a indiqué qu'il existe deux mécanismes de déploiement différents sur les satellites à cette fin. Il a également déclaré que les satellites avaient incorporé une nouvelle technologie avec les propulseurs ainsi que des antennes réseau à commande de phase qui n'avaient pas encore été complètement testées dans l'espace.

Les satellites sont conçus pour contrôler les coûts. Par exemple, chacun manoeuvrera avec des propulseurs ioniques à effet Hall dans lesquels le propulseur est accéléré par un champ électrique. Le carburant classique pour un tel propulseur est le xénon, qui offre des performances élevées. Les satellites Starlink, cependant, utiliseront un gaz noble différent: le krypton. Sa densité étant inférieure, les réservoirs de carburant des satellites doivent être plus grands et ses performances sont inférieures à celles du xénon. Mais le krypton peut être acheté à un dixième du coût du xénon, ce qui compte si une entreprise souhaite alimenter des milliers de satellites.

"Cela coûte énormément moins que le xénon", a déclaré Musk à propos du krypton. (Il a également plaisanté, en réponse à une question d'Ars à propos de ce carburant, que les satellites seraient à l'abri de l'invasion du monde natal de Superman.)

Au cours de la conversation, Musk a déclaré que la livraison en orbite de chaque satellite Starlink coûte plus cher que la fabrication. Le prix catalogue pour un lancement de Falcon 9 est de 62 millions de dollars. Compte tenu des rabais de réutilisation et des tarifs de gros, cela signifie que la construction des satellites Starlink coûte nettement moins d’un million de dollars.

Plan d'affaires

SpaceX est en concurrence avec environ une demi-douzaine d'autres entreprises pour développer un Internet à faible latence et à large bande passante. Un concurrent, OneWeb, a lancé six de ses propres satellites en février. Mais SpaceX semble être bien en avance sur la plupart des autres joueurs.

Avec six autres lancements et un total d'environ 400 satellites, Musk a déclaré que la constellation atteindrait le point de pouvoir offrir une connectivité initiale aux utilisateurs au sol. Une douzaine de lancements apporteraient une connectivité "significative", a-t-il déclaré, et 24 lancements apporteraient un service quasi mondial.

Après plusieurs levées de fonds récentes, SpaceX dispose de suffisamment de capital pour lancer les 400 premiers satellites et commencer à vendre le service aux entreprises de télécommunication et aux gouvernements souhaitant desservir des zones densément peuplées. S'il y a des problèmes importants avec le déploiement ou les performances des 400 premiers satellites, il a déclaré que SpaceX devrait probablement retourner sur les marchés des capitaux.

Musk pense qu'avec le temps, Starlink deviendra un succès commercial pour SpaceX et lui permettra d'atteindre son objectif de construire une ville autonome sur Mars. Les revenus potentiels de lancement atteignent environ 3 milliards de dollars par an pour la société, a-t-il déclaré, mais capturer à peine 3% du marché mondial de l'Internet pourrait rapporter environ 30 milliards de dollars. "Nous voyons cela comme un moyen pour SpaceX de générer des revenus pouvant être utilisés pour développer des fusées de plus en plus perfectionnées", a-t-il déclaré.

Musk a reconnu la validité des inquiétudes suscitées par les débris orbitaux de tant de satellites (SpaceX est autorisé à lancer plus de 11 000 satellites Starlink, soit bien plus que le nombre total actuellement en orbite d'environ 2 000). Mais il a également déclaré que l'altitude choisie de 500 km et la conception des satellites contribueraient à garantir que la constellation se nettoie en raison de son interaction avec l'atmosphère de la Terre.

Le webcast de lancement, intégré ci-dessous, devrait commencer environ 15 minutes avant le lancement.