SpaceX annule sa deuxième tentative de lancement de 60 satellites Starlink [Mise à jour]

21h HE Mise à jour: Un autre jour, un autre nettoyage pour SpaceX et sa mission de lancer un lot de satellites Internet. Environ deux heures avant l’ouverture de la fenêtre de lancement de jeudi soir, la société a annulé le lancement par Falcon 9 de cinq douzaines de satellites Starlink. Dans un tweet, SpaceX offrait cette explication: "Rester à l'écart pour mettre à jour le logiciel satellite et vérifier tout à nouveau. Toujours vouloir tout faire sur le terrain pour maximiser le succès de la mission, la prochaine opportunité de lancement dans environ une semaine."

Nous allons donc recommencer dans environ une semaine.

Original post: Même si le temps est resté dans sa fenêtre de lancement mercredi soir, SpaceX a raté une tentative de lancer son premier lot de satellites Starlink. Les vents en altitude ne coopéraient tout simplement pas, et la société a alors suspendu sa tentative de lancement.

Jeudi, la fusée est à nouveau sur la rampe de lancement. Cette fois, les conditions météorologiques se sont améliorées et les vents dans la partie supérieure de l'atmosphère semblent plus propices à un lancement. SpaceX poursuivra donc avec le lancement historique et le déploiement non conventionnel de 60 satellites qui fourniront un accès à Internet. Le déploiement, environ une heure après le lancement, sera fascinant à regarder et nous sommes impatients de savoir dans quelle mesure la compagnie et l’armée de l’air réussiront à se connecter à ces satellites et à les suivre.

Vous trouverez ci-dessous une diffusion Web intégrée, qui devrait commencer vers 22 h 15 HE (jeudi à 14 h 15 UTC), ainsi qu'un exemplaire édité de notre récit expliquant la constellation Starlink, qui avait été initialement publiée avant la tentative de lancement de mercredi.

Charge utile la plus lourde

Avec une masse de 18,5 tonnes, le lancement de jeudi sera le plus lourd à ce jour de la fusée Falcon 9 ou Falcon Heavy. La fusée va propulser 60 satellites Starlink, pesant chacun 227 kg, à une altitude de 440 km.

Il s’agit du premier bloc de satellites Starlink pour ce qui devrait être à terme une constellation bien plus grande. Ils aideront SpaceX à évaluer ses performances et à mettre à l’essai plusieurs systèmes clés. Au cours des prochains mois, ces premiers satellites seront rejoints par six lancements supplémentaires transportant des charges utiles de taille similaire. Ces lancements apporteront à la constellation une capacité initiale "opérationnelle".

Rien ne garantit que tout ira bien, a déclaré le fondateur de SpaceX, Elon Musk, lors d'une téléconférence avec les journalistes mercredi soir. "C'est très difficile", a déclaré Musk. "Il y a beaucoup de nouvelles technologies, il est donc possible que certains de ces satellites ne fonctionnent pas. Il y a une petite possibilité que tous ces satellites ne fonctionnent pas."

Lancer et libérer

La première partie du lancement sera familière aux personnes qui ont déjà regardé un lancement de SpaceX. Cette première étape du Falcon 9 a déjà volé deux fois auparavant et elle tentera de se poser sur le Bien sûr je t'aime toujours droneship dans l'océan Atlantique. L’action réelle interviendra environ 1 heure 2 minutes après le lancement, lorsque la deuxième étape commencera le déploiement des satellites Starlink.

Premiers 60 satellites @SpaceX Starlink chargés dans le carénage de Falcon. Ajustement serré. pic.twitter.com/gZq8gHg9uK

- Elon Musk (@elonmusk) le 12 mai 2019

Afin d'économiser de la masse, chacun des 60 satellites n'aura pas son propre mécanisme de libération, tel qu'un ressort. Au lieu de cela, Musk a expliqué que l'étage supérieur de la fusée Falcon commencera une rotation très lente et que chacun des satellites sera libéré à son tour avec une quantité différente d'inertie de rotation.

"Cela ressemblera presque à étaler un jeu de cartes sur une table", a déclaré Musk. Il se peut qu’il y ait des contacts entre les satellites Starlink, at-il ajouté, mais ils sont conçus pour le gérer.

La mise sous tension

Après le déploiement, les satellites alimenteront leurs lecteurs ioniques et ouvriront leurs panneaux solaires. Ils se déplaceront à une altitude de 550 km par leurs propres moyens. Musk a déclaré qu'il était préoccupé par le déploiement de panneaux solaires et a indiqué qu'il existe deux mécanismes de déploiement différents sur les satellites à cette fin. Il a également déclaré que les satellites avaient incorporé une nouvelle technologie avec les propulseurs ainsi que des antennes multiéléments qui n'avaient pas encore été testées dans l'espace.

Les satellites sont conçus pour contrôler les coûts. Par exemple, chacun manoeuvrera avec des propulseurs à effet Hall (ce sont des propulseurs ioniques dans lesquels le propulseur est accéléré par un champ électrique). Le carburant classique pour un tel propulseur est le xénon, qui offre des performances élevées. Les satellites Starlink, cependant, utiliseront un gaz noble différent: le krypton. Sa densité étant inférieure, les réservoirs de carburant des satellites doivent être plus grands et ses performances sont inférieures à celles du xénon. Mais le krypton peut être acheté à un dixième du coût du xénon, ce qui compte si une entreprise souhaite alimenter des milliers de satellites.

"Cela coûte énormément moins que le xénon", a déclaré Musk à propos du krypton. (Il a également plaisanté, en réponse à une question d'Ars à propos de ce carburant, que les satellites seraient à l'abri de l'invasion du monde natal de Superman.)

Au cours de la conversation, Musk a déclaré que la livraison en orbite de chaque satellite Starlink coûte plus cher que la fabrication. Le prix catalogue pour un lancement de Falcon 9 est de 62 millions de dollars. Compte tenu des rabais de réutilisation et des tarifs de gros, cela signifie que la construction des satellites Starlink coûte nettement moins d’un million de dollars.

Plan d'affaires

SpaceX est en concurrence avec environ une demi-douzaine d'autres entreprises pour développer un Internet à faible latence et à large bande passante. Un concurrent, OneWeb, a lancé six de ses propres satellites en février. Mais SpaceX semble être bien en avance sur la plupart des autres joueurs.

Avec six autres lancements et un total d'environ 400 satellites, Musk a déclaré que la constellation atteindrait le point de pouvoir offrir une connectivité initiale aux utilisateurs au sol. Une douzaine de lancements apporteraient une connectivité "significative", a-t-il déclaré, et 24 lancements apporteraient un service quasi mondial.

Après plusieurs levées de fonds récentes, SpaceX dispose de suffisamment de capital pour lancer les 400 premiers satellites et commencer à vendre le service aux entreprises de télécommunication et aux gouvernements souhaitant desservir des zones densément peuplées. S'il y a des problèmes importants avec le déploiement ou les performances des 400 premiers satellites, il a déclaré que SpaceX devrait probablement retourner sur les marchés des capitaux.

Musk pense qu'avec le temps, Starlink deviendra un succès commercial pour SpaceX et lui permettra d'atteindre son objectif de construire une ville autonome sur Mars. Les revenus potentiels de lancement atteignent environ 3 milliards de dollars par an pour la société, a-t-il déclaré, mais capturer à peine 3% du marché mondial de l'Internet pourrait rapporter environ 30 milliards de dollars. "Nous voyons cela comme un moyen pour SpaceX de générer des revenus pouvant être utilisés pour développer des fusées de plus en plus perfectionnées", a-t-il déclaré.

Musk a reconnu la validité des inquiétudes suscitées par les débris orbitaux de tant de satellites (SpaceX est autorisé à lancer plus de 11 000 satellites Starlink, soit bien plus que le nombre total actuellement en orbite d'environ 2 000). Mais il a également déclaré que l'altitude choisie de 500 km et la conception des satellites contribueraient à garantir que la constellation se nettoie en raison de son interaction avec l'atmosphère de la Terre.